Pacientes con COVID-19 pierden el olfato y del gusto ¿Por qué?

Al principio había anécdotas. Un puñado de médicos de todo el mundo contó historias de pacientes de COVID-19 que habían perdido el sentido del olfato y a menudo también el del gusto. Entre algunos informes iniciales, este fue en realidad el primer signo de enfermedad.

Pero con el paso de las semanas, surgió un claro patrón. Un número cada vez mayor de personas con la enfermedad informó de que habían perdido parte o toda la capacidad de oler y saborear. Y en abril, «más pérdida de sabor u olor» se añadió a su lista oficial de síntomas de la enfermedad.

Ahora, varios meses después de la pandemia, el vínculo entre COVID-19 y la pérdida de estos sentidos olfativos ha sido claramente establecido. Pero las preguntas permanecen: ¿Por qué están tan extendidos estos síntomas? ¿Cuándo deberías ver a un médico? ¿Y podría alguna gente perder su sentido del olfato permanentemente?

La pérdida de la capacidad olfativa es común.

Muchas personas con COVID-19 son «propagadores silenciosos» y empiezan a propagar el virus antes de desarrollar síntomas. O no desarrollar nunca ningún síntoma. Pero una gran proporción de pacientes con COVID-19 reportan signos de enfermedad leve a severa dentro de las dos semanas de la infección. Estos signos suelen incluir, entre otros, fiebre, escalofríos, tos, problemas para respirar y pérdida de la capacidad olfativa.

Aprenderemos más a medida que se realicen estudios más amplios, pero las investigaciones actuales sugieren que entre el 50 y el 98% de las personas con VIDOC-19 tienen una pérdida parcial del olfato (hiposmia o microsmia) o una pérdida total (anosmia).

A veces es la única indicación de que tienen el virus del SARS-CoV-2.

Afortunadamente, esta pérdida puede estar asociada con un curso más leve de la enfermedad. Un estudio de abril de 2020 de pacientes con COVID-19, publicado en el Foro Internacional de Alergia y Rinología, demostró que la mayoría de los participantes que informaron de una pérdida de olfato o de gusto no necesitaron ser hospitalizados. ¿Por qué no? Algunos expertos creen que el virus se mantiene alrededor de la nariz en casos leves. Nunca baja al pecho para causar problemas respiratorios graves.

COVID-19 también puede afectar al sabor

Algunas personas que pierden el sentido del olfato también pierden la capacidad de saborear. No hay todavía ningún dato realmente fiable más allá de los informes de casos y casos aislados de pérdida de sabor. Esto suele ser menor que la pérdida de olor. Hay pocos datos, en parte porque la pérdida de sabor es más difícil de medir. Pero también se debe a la propia naturaleza del sabor. Su habilidad para detectar el sabor está fuertemente relacionada con su habilidad para captar el olor.

Si tienes la nariz tapada, fiebres, escalofríos y te sientes mal, pierdes el sentido del olfato y del gusto. Así que cuando la gente describe la pérdida del sentido del gusto, lo que los pacientes describen puede ser en realidad un cambio en la percepción del gusto.

Por qué COVID-19 puede afectar al olfato y al gusto

Ya hay algunas teorías sobre por qué COVID-19 influye en el olor y el sabor. En primer lugar, la pérdida del olfato es simplemente común a muchas infecciones virales. Los virus causan inflamación alrededor del tejido nasal y dentro del nervio olfativo. Este es un problema normal que se conoce desde hace décadas y décadas. Muchos expertos creen que el SARS-CoV-2 también podría funcionar de otra manera. Las células que sostienen el nervio olfativo y lo ayudan a funcionar tienen receptores que las hacen vulnerables al virus.

Así que cuando el SARS CoV-2 ataca estas células, también podría dañar las células del nervio olfativo.

¿Podrían estos efectos ser permanentes?

A medida que su salud mejora, la mayoría de los pacientes con COVID-19 recuperan su capacidad de oler y saborear. Sin embargo, una proporción significativa de pacientes no recupera estos sentidos inmediatamente después de la recuperación. Y los doctores no están seguros de que lo harán.

Parte de la razón es que la pandemia no duró lo suficiente. Nadie sabe si estos pacientes recuperarán sus sentidos olfativos perdidos con el tiempo. Pero es probable que algunas personas se enfrenten a una pérdida a largo plazo. Es posible perder el sentido del olfato de forma permanente después de ser infectado por un virus. Aunque es relativamente rara, es una de las principales causas de anosmia en la población general.

Saber cuándo buscar ayuda

¿Cómo sabes con seguridad si has perdido el sentido del olfato? Simplemente respire algo con un olor fuerte: perfume, ambientador. Entonces pregúntale a alguien de tu alrededor, un amigo o un familiar, si pueden oler la misma sustancia.

Si el olor o el sabor desaparecen, puede ser un signo temprano de COVID-19, y el diagnóstico es importante para frenar la propagación de la enfermedad.

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Fuentes:

MS Xydakis, P Dehgani-Mobaraki, et al: Smell and taste dysfunction in patients with COVID-19. The Lancet. April 15, 2020.
ST Moein, SMR Hashemian, et al: Smell dysfunction: a biomarker for COVID-19 [published online ahead of print, 2020 Apr 17]. International Forum of Allergy & Rhinology. 2020;10.1002/alr.22587.
Jennifer Huber: How viruses like the coronavirus can steal our sense of smell. Stanford Medicine: Scope 10K. April 17, 2020.
C Hopkins, B Kumar, P Surda: Presentation of new onset anosmia during the COVID-19 pandemic. Rhinology. April 2020.
CH Yan. F Faraji, et al. Self‐reported olfactory loss associates with outpatient clinical course in COVID‐19. International Forum of Allergy & Rhinology. April 24, 2020.