Salud

Los pulmones: ¿cómo prevenir la EPOC?

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) es una enfermedad progresiva que afecta a la respiración. Dejar de fumar es una forma eficaz de reducir el riesgo de desarrollar EPOC.

La EPOC provoca problemas en los pulmones y las vías respiratorias que empeoran con el tiempo. Puede provocar síntomas como tos persistente, tos con exceso de mucosidad, sibilancias o silbidos al respirar y dificultad para respirar. Las personas con EPOC también pueden sentir opresión en el pecho y tener dificultades para realizar actividades físicas.

La EPOC es el resultado de una exposición prolongada a irritantes pulmonares, como el humo del tabaco. Estos irritantes provocan enfisema, una enfermedad en la que se dañan los sacos de aire de los pulmones que permiten la respiración. Los irritantes también pueden causar bronquitis crónica o inflamación de las vías respiratorias. Actualmente no existe ningún tratamiento para la EPOC. Sin embargo, el tratamiento puede incluir una combinación de cambios en el estilo de vida, medicación o cirugía.

Como los síntomas de la EPOC pueden empeorar con el tiempo, las personas que padecen la enfermedad necesitarán un tratamiento de por vida para controlar los síntomas, ralentizar la progresión de la enfermedad y mejorar su calidad de vida. Los tratamientos eficaces pueden permitir a las personas con EPOC continuar con sus actividades cotidianas.

Este artículo analiza los factores de riesgo de la EPOC y su prevención.

Factores de riesgo de la EPOC

La exposición a sustancias irritantes que dañan los pulmones y las vías respiratorias puede provocar EPOC. Estos irritantes causan enfisema y bronquitis crónica, que es lo que es la EPOC. Los factores de riesgo pueden ser cualquier cosa que aumente las posibilidades de desarrollar una enfermedad. Los factores de riesgo de la EPOC pueden incluir el hecho de vivir o trabajar en entornos que aumentan la exposición a irritantes o una vulnerabilidad biológica al daño pulmonar o de las vías respiratorias.

El humo del tabaco es un factor importante en aproximadamente el 85-90% de los casos de EPOC. Muchas de las sustancias químicas del humo del tabaco pueden dañar los pulmones y las vías respiratorias y aumentar el riesgo de infecciones respiratorias. La exposición al humo ajeno también puede aumentar el riesgo de EPOC. El tabaquismo es el principal factor de riesgo de la EPOC, pero muchas personas desarrollan la enfermedad sin fumar. La Organización Mundial de la Salud (OMS) enumera otros factores de riesgo, como:

  • exposición al polvo, productos químicos y humos
  • la contaminación del aire interior, como la procedente de la biomasa o el carbón
  • acontecimientos vitales tempranos que han afectado al desarrollo, como el nacimiento prematuro
  • asma
  • La deficiencia de alfa-1 antitripsina, un trastorno genético que aumenta la susceptibilidad a las enfermedades pulmonares y de otro tipo.

La exposición a estos factores de riesgo aumenta la probabilidad de que una persona desarrolle EPOC.

Prevención

La forma más eficaz de prevenir la EPOC es dejar de fumar o no empezar nunca a hacerlo.

Dejar de fumar es un reto, pero hay muchos métodos que se pueden utilizar para hacerlo más fácil. Dejar de fumar también puede implicar cambios en el estilo de vida, por ejemplo, evitar situaciones sociales que fomenten el tabaquismo, como estar con amigos que fuman. Las personas pueden adoptar medidas similares para evitar la exposición al tabaquismo pasivo, que también aumenta el riesgo de EPOC.

Además, es mejor reducir la exposición a otros irritantes pulmonares que pueden contribuir a la EPOC. Por ejemplo, las personas que trabajen en fábricas o almacenes que contengan humos o polvos químicos deben usar equipos de protección o cambiar su entorno de trabajo, si es posible.

Las personas que desarrollan EPOC pueden seguir estos pasos para prevenir complicaciones o ralentizar la progresión de la enfermedad. La OMS sugiere la realización de ejercicio regular para reducir estos riesgos en las personas con EPOC. El ejercicio puede aumentar la función pulmonar y mejorar la respiración. También sugiere vacunarse contra la neumonía, la gripe y el coronavirus. Las personas con EPOC son vulnerables a las enfermedades graves derivadas de las infecciones respiratorias y deben tomar precauciones adicionales.

Perspectivas

Las personas con EPOC necesitan un tratamiento de por vida para controlar los síntomas, ralentizar la progresión de la enfermedad y mejorar la calidad de vida. La enfermedad suele comenzar sin síntomas o con síntomas leves. Es posible que las personas tengan que hacer cambios en su estilo de vida en las primeras fases, como dejar de fumar. Pueden ser necesarios tratamientos más intensivos a medida que los síntomas de la EPOC empeoran. Por ejemplo, el médico puede recetar broncodilatadores para ensanchar las vías respiratorias y mejorar la respiración. Algunas personas con EPOC pueden beneficiarse de la cirugía para extirpar parte o la totalidad de un pulmón dañado en los casos más graves.

Los tratamientos eficaces pueden ayudar a las personas con EPOC a controlar sus síntomas y continuar con sus actividades diarias.

¿Cuándo contactar con un médico?

Cualquier persona con signos y síntomas de EPOC debe ponerse en contacto con un médico para que le haga un chequeo. El médico utilizará la espirometría para determinar si una persona tiene EPOC. La espirometría es una prueba del funcionamiento de los pulmones. Muchas personas con EPOC no saben que tienen la enfermedad o sólo la reconocen cuando empeora. Ser consciente de los síntomas de la EPOC y buscar atención médica inmediata aumenta las posibilidades de un diagnóstico temprano y un mejor tratamiento.

La EPOC es una enfermedad progresiva que afecta a la respiración. Actualmente no hay cura para la EPOC, pero las personas pueden tomar medidas para reducir el riesgo de desarrollar la enfermedad. El tabaquismo es un importante factor de riesgo, y evitar la exposición al humo del tabaco reduce el riesgo de desarrollar EPOC. Evitar otros irritantes pulmonares, como la contaminación del aire interior o los gases químicos, también reduce el riesgo de EPOC.

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