Bienestar

Los microplásticos en la sangre humana representan un riesgo para la salud

Desde hace muchos años, los científicos están preocupados por la posible nocividad de los microplásticos. En un nuevo estudio, los investigadores han desarrollado un método para detectar microplásticos en la sangre humana. Los científicos encontraron micropartículas de cuatro plásticos comunes en las muestras de sangre de 17 de 22 adultos sanos.

Otras investigaciones podrían determinar si la presencia de microplásticos en la sangre tiene un impacto en la salud.

Los plásticos están por todas partes. Aunque en teoría gran parte se puede reciclar, gran parte acaba en los vertederos o, lo que es peor, en los ríos y ecosistemas marinos. Muchas personas están demasiado familiarizadas con las angustiosas imágenes de tortugas y delfines atrapados en bolsas de plástico o redes de pesca. Pero hay un efecto menos visible: los microplásticos, diminutas partículas de plástico que se forman durante la descomposición de los plásticos y la fabricación de productos comerciales.

Varios estudios han encontrado pruebas de la presencia de plástico en el cuerpo humano. Una de las revelaciones llegó después de que los científicos detectaran aditivos plásticos como el bisfenol A (BPA) y los ftalatos en la orina humana. Los investigadores también han encontrado microplásticos en las heces humanas. Sin embargo, hasta ahora, ningún estudio publicado ha examinado directamente la presencia de microplásticos en la orina humana. En un nuevo estudio publicado en la revista Environment International, investigadores de los Países Bajos han desarrollado un método de análisis de la sangre humana para detectar microplásticos. Luego utilizaron este método para analizar la sangre de 22 voluntarios sanos.

Pequeñas partículas de plástico en la orina

Los microplásticos son granos de plástico. Por definición, miden menos de 5 mm en todas las dimensiones, pero muchos son invisibles a simple vista. Existen dos tipos de microplásticos: los microplásticos primarios y los microplásticos secundarios. Los microplásticos primarios son las partículas utilizadas en algunos cosméticos, mientras que los microplásticos secundarios proceden de la descomposición de artículos de plástico más grandes.

Gran parte de la preocupación por los microplásticos se centró inicialmente en sus efectos sobre el medio ambiente marino, ya que se encuentran en los océanos de todo el mundo. Se ha descubierto que muchos organismos marinos, como peces y mariscos, contienen microplásticos. Es muy probable, dada la prevalencia de los microplásticos en el aire, el agua, la fauna y la cadena alimentaria, que también entren en el cuerpo humano, pero las dificultades técnicas para medir las partículas de microplástico en el cuerpo humano han dificultado su determinación.

Un método de detección innovador

Para este estudio, los investigadores buscaron partículas que pudieran ser absorbidas a través de las membranas del cuerpo humano. Filtraron la sangre para recoger todas las partículas de plástico de entre 700 nanómetros (nm) y 500.000 nm. Para evitar la contaminación por plástico, los investigadores utilizaron filtros de fibra de vidrio.

Los investigadores buscaron cinco plásticos comunes:

  • poli(metilacrilato) (PMMA), utilizado en odontología y otras aplicaciones médicas
  • polipropileno (PP), comúnmente utilizado para envases y textiles
  • Estireno polimerizado (PS), utilizado para envases ligeros
  • Polietileno (PE), el plástico más común, utilizado para bolsas y otros usos
  • Tereftalato de polietileno (PET), ampliamente utilizado en textiles y envases de alimentos y bebidas.

Las muestras de los filtros se procesaron mediante pirólisis de doble disparo para producir cromatogramas a partir de los cuales los científicos pudieron identificar el contenido. Desde hace varios años se dispone de métodos de biomonitorización humana para medir los aditivos del plástico. Pero la medición de los microplásticos, especialmente en el pequeño tamaño que probablemente circularía en los vasos sanguíneos (<7 micras), es muy difícil. Por ello, los investigadores han desarrollado un método lo suficientemente sensible para hacerlo en muestras de sangre y que combina el fraccionamiento del tamaño con las mediciones de masa.

Plástico en la mayoría de las muestras de sangre

Más de tres cuartas partes de las muestras de sangre contenían una masa cuantificable de partículas de plástico. Los investigadores encontraron PET, con el que se fabrican la mayoría de las botellas de bebidas, en la sangre de más de la mitad de los analizados. No detectaron PP en ninguna de las muestras. Los investigadores encontraron al menos tres tipos diferentes de plástico en algunas muestras de sangre.

Posibles efectos sobre la salud

Los investigadores sugieren varias formas en las que los plásticos pueden haber entrado en el torrente sanguíneo: a través del aire, los alimentos, el agua, los productos de cuidado personal como la pasta de dientes y el brillo de labios, los polímeros dentales y los residuos de tinta de tatuajes. No está claro qué ocurre con los microplásticos una vez que entran en el torrente sanguíneo.

Los estudios in vitro han demostrado los efectos de los microplásticos en las células. Un estudio reciente llevado a cabo en Alemania descubrió que las partículas microplásticas pueden desestabilizar las membranas lipídicas, las barreras que rodean a todas las células, lo que puede afectar a su funcionamiento. Otro estudio descubrió que los microplásticos tienen muchos efectos en las células, incluida la muerte celular.

Como el estudio actual se basa en una muestra de sólo 22 personas, los autores subrayan la necesidad de seguir investigando: «Queda por determinar si las partículas de plástico están presentes en el plasma o son transportadas por tipos de células específicas. Sin embargo, creen que «es científicamente plausible que las partículas de plástico puedan ser transportadas a los órganos a través del torrente sanguíneo». Todavía se desconocen los efectos que pueden tener en los órganos.

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