¿Qué es la E. coli?: Lo que hay que saber

Muchas complicaciones gastrointestinales son causadas por infecciones causadas por E. coli, una bacteria que se encuentra en nuestro cuerpo. Dependiendo del tipo de cepa presente, la sintomatología variará, ya que la E. coli hemorrágica tiene signos más severos de diarrea que las cuatro cepas existentes.

Examinaremos qué es E. coli y qué síntomas causa. ¿Cuáles son las 4 cepas principales de esta bacteria? ¿Y qué tipo de tratamiento se suele seguir para tratar las infecciones que causa?

¿Qué es la E. coli?

Escherichia coli (E. coli) es una bacteria coliforme fecal que vive en los intestinos de animales y humanos. Algunas cepas de bacterias coliformes pueden causar enfermedades debido al debilitamiento del sistema inmunológico o a la exposición ambiental.

Esta bacteria puede causar infecciones del tracto urinario, las vías biliares y la cavidad abdominal (peritonitis). Además, puede causar sepsis, meningitis neonatal, gastroenteritis, diarrea turística y diarrea hemorrágica.

Las infecciones de este organismo se transmiten a través de los alimentos y el agua contaminada con excrementos humanos o animales, orina y/o aguas residuales. Por lo tanto, esta bacteria se utilizó como indicador biológico para determinar la seguridad del agua potable en un lugar.

Principales síntomas que causa

Dependiendo del tipo de cepa de E. coli que encontremos, los síntomas de la infección y sus complicaciones subyacentes serán diferentes. Se ha demostrado que estas bacterias producen una serie de toxinas que tienen muchos efectos. Sus síntomas pueden variar de leves a graves, como diarrea con sangre, dolor abdominal intenso, vómitos y fiebre.

También suele causar molestias y complicaciones (especialmente gastrointestinales), incluyendo las siguientes condiciones:

  • Colitis isquémica debido al síndrome del intestino irritable
  • Gastroenteritis (infantil en el caso de los bebés)
  • Meningitis neonatal
  • Septicemia
  • Apendicitis
  • Perforación del intestino grueso
  • Gangrena en el colon
  • Insuficiencia renal crónica
  • Pancreatitis
  • Diabetes mellitus

También puede causar ciertos signos neurológicos como somnolencia, convulsiones e incluso coma.

Tipos de cepas existentes

Existen diferentes tipos de cepas de E. coli y aunque sus características se solapan, se pueden clasificar en 4 grupos principales: Enterohemorrágicas (O157), enteropatógenas (O55, 0111), enterotoxigénicas (O6, O78) y enteroinvasivas.

  1. Enterohemorrágico (0157)

La cepa enterohemorrágica o cepa O157:H7 es el grupo de E. coli con la forma más grave de diarrea sanguinolenta. Representa el 2% de todos los casos de diarrea en el mundo occidental. Esta cepa es también la causa más común del síndrome urémico hemolítico (SUH) y de la púrpura trombocitopénica (PTT). Este síndrome lleva a que se presente insuficiencia renal, anemia y trombocitopenia.

La fiebre enterohemorrágica se encuentra generalmente en el ganado vacuno y las aves de corral. También se han encontrado otros alimentos contaminados como el zumo de manzana sin pasteurizar, la carne de hamburguesa y las verduras como los rábanos.

  1. Enteropatógena (055, 0111)

Se forman cepas enteropatógenas de verotoxina, pero todavía son diferentes de las de O157. Este tipo también está relacionado con epidemias de diarrea y gastroenteritis infantil y se ha identificado en el ganado.

  1. Enterotoxigénico (06, 078)

En este caso, este grupo de E. coli puede crear dos tipos de toxinas: Enterotoxina termolábil y enterotoxina termoestable. En el caso de la enterotoxina termolábil, puede causar enteritis en los bebés.

  1. Enteroinvasivo

Finalmente, algunas cepas de la variante entero-invasiva de esta bacteria han sido directamente relacionadas con el desarrollo de la gastroenteritis infantil. Estos organismos afectan el intestino y desarrollan síntomas como fiebre, pérdida de apetito, náuseas, vómitos, heces dolorosas y calambres.

¿Existe algún tratamiento?

En los casos no complicados de E. coli, la infección suele desaparecer en un plazo de 9 a 10 días y la recuperación suele ser espontánea. Sin embargo, es importante tratar la deshidratación en casos de diarrea con una solución de rehidratación oral o líquidos intravenosos.

Algunas veces, se pueden utilizar antibióticos para tratar infecciones causadas por esta bacteria. Pero su función es controvertida. De hecho, podemos ver que pueden llegar a ser perjudiciales para la persona y no son útiles para tratarla.

¿Cómo podemos prevenir la infección?

La mejor manera de prevenir el riesgo de infección por E. coli es lavar bien las frutas y verduras antes de comerlas y cocinarlas, y preparar los productos adecuadamente. Sin embargo, se necesitan estudios adicionales para determinar los márgenes de seguridad indicados para matar estos organismos.

Para los bebés, el mejor remedio para prevenir la gastroenteritis infantil es la lactancia materna. Sin embargo, la leche materna contiene anticuerpos que combaten las infecciones. Y en el caso de los bebés que no son amamantados, se deben tomar precauciones al preparar la leche.