Ganglios linfáticos inflamados: ¿cuándo debes consultar a tu médico?

Escrito por Lorena Molina Perez

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Los ganglios linfáticos inflamados, también conocidos como adenopatía, son un síntoma común que puede indicar diferentes condiciones médicas. Estos ganglios, que forman parte del sistema linfático, desempeñan un papel crucial en la defensa del cuerpo contra infecciones y enfermedades.

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Estructura de los ganglios linfáticos

Los ganglios linfáticos son pequeños órganos en forma de frijol que se encuentran a lo largo del sistema linfático. Este sistema está compuesto por vasos y órganos que filtran agentes extraños y neutralizan sustancias dañinas para nuestro cuerpo. Los ganglios linfáticos actúan como filtros, eliminando partículas extrañas de los fluidos que circulan por el sistema linfático.

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Los ganglios linfáticos varían en tamaño, desde unos pocos milímetros hasta aproximadamente 2 centímetros de diámetro. Se encuentran alrededor de 600 en todo el cuerpo, muchos de los cuales se agrupan en la axila, la ingle y el cuello. Cada ganglio linfático está compuesto por una cápsula externa, corteza y médula. En el interior de los ganglios linfáticos se encuentran células inmunitarias especializadas llamadas linfocitos, que ayudan a neutralizar agentes extraños como bacterias y virus.

Función de los ganglios linfáticos

La función principal de los ganglios linfáticos es filtrar el líquido linfático para aislar y eliminar agentes infecciosos y sustancias dañinas. Para hacerlo, los ganglios linfáticos contienen linfocitos, glóbulos blancos especializados que activan la defensa inmunológica de diferentes maneras.

Los linfocitos B son responsables de la producción de anticuerpos que ayudan a atacar agentes extraños. Los linfocitos T destruyen las células que han sido invadidas por un agente infeccioso o cáncer. Cuando el sistema inmunológico se activa, se produce una reacción inflamatoria que provoca la dilatación de los vasos sanguíneos y un aumento del flujo sanguíneo a la zona infectada. Esto también resulta en un aumento de la temperatura y la hinchazón de los ganglios linfáticos.

Juntos, estos efectos causan la inflamación, enrojecimiento y calor de los ganglios linfáticos, también conocidos como linfadenopatía. Una vez que se neutraliza el agente extraño, el ganglio linfático volverá a su estado normal.

Cómo verificar la inflamación de los ganglios linfáticos

Los ganglios linfáticos están estratégicamente distribuidos por todo el cuerpo. Algunos se encuentran cerca de la superficie de la piel y pueden palparse fácilmente, como en la ingle, la axila, debajo de la mandíbula o detrás de la oreja. Otros se encuentran en profundidad en el cuerpo, como en el pecho y la cavidad abdominal, y no se pueden palpar fácilmente.

Si la inflamación de los ganglios linfáticos es grave, puede provocar protuberancias firmes de uno a tres pulgadas de tamaño. Aquellos que se encuentran cerca de la superficie de la piel pueden estar enrojecidos, calientes y sensibles al tacto. Sin embargo, no todos los ganglios linfáticos inflamados son dolorosos o fácilmente perceptibles. A veces, en caso de una infección leve o localizada, puedes descubrir la protuberancia inflamada por accidente durante la ducha.

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Lo mismo ocurre con algunas infecciones crónicas como el VIH, que pueden causar una inflamación persistente de baja intensidad. No es raro encontrar un ganglio linfático inflamado en la axila o el cuello sin presentar otros síntomas. Un ganglio linfático también puede estar visiblemente inflamado pero completamente indoloro. Esto suele ocurrir cuando el ganglio linfático en sí está afectado por una enfermedad, como un cáncer del sistema linfático. En tales casos, el ganglio linfático puede volverse duro, inmóvil e indoloro.

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Tipos y ubicaciones de los ganglios linfáticos

Los ganglios linfáticos se agrupan en diferentes partes del cuerpo. Las ubicaciones comunes incluyen la ingle, el cuello, las axilas, el abdomen superior y el mediastino (la región entre los pulmones que contiene todos los principales órganos del pecho). Los ganglios linfáticos inflamados en la ingle, el cuello y las axilas a menudo se pueden palpar. Aquellos ubicados en el mediastino y el abdomen superior solo se pueden detectar mediante pruebas de imagen como la tomografía computarizada (CT-scan) o la ecografía.

Ganglios linfáticos cervicales

Los ganglios linfáticos cervicales se encuentran en el cuello. Se dividen según su posición:

  • Los ganglios linfáticos cervicales anteriores son los más cercanos a la parte frontal del cuello. Tienden a inflamarse cuando tienes un resfriado o amigdalitis.
  • Los ganglios linfáticos cervicales posteriores se encuentran detrás de la banda de músculos en el lado del cuello. A menudo tienden a inflamarse cuando tienes mononucleosis infecciosa.
  • Los ganglios linfáticos occipitales se encuentran en la parte posterior del cuello, en la base del cráneo. A menudo tienden a inflamarse en caso de infecciones como el VIH.

Ganglios linfáticos axilares

Los ganglios linfáticos axilares se encuentran en la axila. Por lo general, hay entre 10 y 40 ganglios linfáticos en la axila. Los ganglios linfáticos axilares son importantes para el diagnóstico del cáncer de mama. Cuando las células cancerosas se desprenden de un tumor de mama, primero se dirigen a los ganglios axilares. Dado que las células cancerosas tienden a propagarse a través de los ganglios linfáticos siguiendo un patrón específico, un especialista en cáncer, llamado oncólogo, generalmente puede determinar la etapa avanzada del cáncer según estos ganglios.

Ganglios linfáticos supraclaviculares

Los ganglios linfáticos supraclaviculares se encuentran justo encima de la clavícula. En la mayoría de los casos, el agrandamiento de los ganglios linfáticos supraclaviculares es un signo de una enfermedad grave como el cáncer de pulmón o el linfoma.

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Ganglios linfáticos mediastínicos

Los ganglios linfáticos mediastínicos se encuentran en el centro de la cavidad torácica, entre los pulmones. Las personas no pueden sentir los ganglios linfáticos mediastínicos, pero se pueden observar mediante estudios de imagen como una tomografía computarizada (CT-scan) o una tomografía por emisión de positrones (PET-scan). Examinar los ganglios linfáticos mediastínicos es esencial para el diagnóstico del cáncer de pulmón y algunos linfomas.

Ganglios linfáticos inguinales

Los ganglios linfáticos inguinales se encuentran en la ingle. Dado que son responsables de filtrar los fluidos linfáticos desde los pies hasta la ingle, pueden inflamarse por diversas razones, como lesiones, enfermedades de transmisión sexual, infecciones de la piel, infecciones por hongos y cánceres.

Ganglios linfáticos retroperitoneales

Los ganglios linfáticos retroperitoneales se encuentran en la parte posterior del abdomen, detrás de los tejidos que cubren la pared abdominal. Estos son los ganglios a los que se propaga el cáncer de testículo en primer lugar. Solo se pueden ver mediante estudios de imagen.

Ganglios linfáticos mesentéricos

Los ganglios linfáticos mesentéricos se encuentran en lo profundo del abdomen, en las membranas que rodean el intestino. A menudo, estos ganglios se inflaman en caso de gastroenteritis (gripe intestinal), pero también pueden verse afectados por enfermedades inflamatorias del intestino (EII) y linfoma.

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Ganglios linfáticos pélvicos

Los ganglios linfáticos pélvicos se encuentran en la parte inferior del abdomen, en la región que contiene los huesos de la cadera, la vejiga, el recto y los órganos reproductores. Solo se pueden observar mediante estudios de imagen. Los ganglios linfáticos pélvicos inflamados pueden ser un signo de cáncer de vejiga, próstata, cuello uterino, ovario o ano.

Causas de la inflamación de los ganglios linfáticos

Existen muchas afecciones que pueden afectar directa o indirectamente a los ganglios linfáticos, algunas de las cuales son relativamente benignas y tratables, mientras que otras son más graves.

Infecciones

Las infecciones son una de las principales causas de la inflamación de los ganglios linfáticos. Las infecciones pueden ser agudas (súbitas y de corta duración) o crónicas (persistentes o recurrentes). Los síntomas pueden ser más pronunciados en caso de una infección aguda debido a la rápida inflamación. Algunas de las infecciones comunes que pueden causar la inflamación de los ganglios linfáticos incluyen el resfriado común, la varicela, el absceso dental, la infección del oído, la amigdalitis estreptocócica, la mononucleosis infecciosa, la tuberculosis, la enfermedad de Lyme, la neumonía bacteriana, las infecciones de transmisión sexual, el VIH, el citomegalovirus (CMV) y la celulitis.

Dolor ganglios linfáticos
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Cáncer

El cáncer puede causar la inflamación de los ganglios linfáticos, ya que las células cancerosas se desprenden de un tumor y quedan atrapadas en los ganglios linfáticos cercanos. Los ganglios linfáticos adyacentes a un cáncer de mama, por ejemplo, tienden a inflamarse. En algunos casos, las células cancerosas pueden escapar de los ganglios linfáticos y propagarse a otras partes del cuerpo, lo que se conoce como metástasis. Algunas formas de cáncer que afectan directamente a los ganglios linfáticos incluyen el linfoma de Hodgkin, el linfoma no Hodgkin, la leucemia linfoblástica aguda y la leucemia linfocítica crónica.

Trastornos inmunológicos

Los trastornos autoinmunes son enfermedades en las que el sistema inmunológico ataca por error las células y los tejidos normales del cuerpo. Algunos trastornos autoinmunes atacan directamente a los ganglios linfáticos, mientras que otros provocan una inflamación que puede afectar a los ganglios linfáticos. Algunos ejemplos de trastornos autoinmunes que pueden causar inflamación de los ganglios linfáticos incluyen el lupus, la artritis reumatoide, el síndrome de Sjögren, la esclerodermia, la dermatomiositis, el síndrome de anticuerpos antifosfolípidos y la tiroiditis de Hashimoto. La sarcoidosis es otra enfermedad que puede afectar a los ganglios linfáticos y causar su inflamación.

Cuándo consultar a un médico

La inflamación de los ganglios linfáticos es común y, en muchos casos, desaparecerá una vez que desaparezca la infección subyacente, a menudo dentro de unos días a una semana. Sin embargo, si la inflamación persiste o es grave, se recomienda consultar a un médico.

Debes consultar a un médico si:

  • Los ganglios linfáticos inflamados duran más de dos semanas.
  • Los ganglios linfáticos inflamados no causan dolor.
  • Los ganglios linfáticos están duros e inmóviles.
  • Los ganglios linfáticos continúan creciendo en tamaño. Cualquier inflamación superior a 1 pulgada nunca es normal.
  • La inflamación está acompañada de fiebre persistente, sudores nocturnos o pérdida de peso.
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Si se sospecha de cáncer, el médico puede ordenar una biopsia de los ganglios linfáticos para obtener una pequeña muestra de líquido y tejido utilizando una aguja y una jeringa. La muestra luego puede ser analizada en el laboratorio para detectar la presencia de células cancerosas.

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Los ganglios linfáticos son órganos vitales de nuestro sistema inmunológico, desempeñando un papel clave en la defensa de nuestro cuerpo contra infecciones y enfermedades. Es importante vigilar cualquier inflamación de los ganglios linfáticos y consultar a un médico si es necesario. Al comprender la estructura, función y posibles causas de la inflamación de los ganglios linfáticos, podemos cuidar mejor de nuestra salud y bienestar.

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