¿Está bajando la temperatura media del cuerpo humano?

De acuerdo con un nuevo estudio, la temperatura corporal media ha bajado de 37°C a 36,6°C en los últimos 200 años. Tal vez debido a los progresos médicos y a la mejora de las condiciones de vida.

¿Cuál es la temperatura promedio del cuerpo humano? Todos diríamos que 37°C. ¿Pero estamos seguros? Desde hace algún tiempo, los expertos han cuestionado la corrección de esta cifra, que se considera demasiado alta. Algunos dan por sentado que tiene más valor histórico que real, porque se establece con una tecnología imprecisa que la actual. ¿Un error de medición, entonces? Ellos no piensan así en la Universidad de Stanford (California), donde el equipo de Julie Parsonnet llevó a cabo una investigación de archivo que data de 1862, asumiendo en cambio una caída real en la temperatura corporal media de 37°C a 36,6°C.

Para su estudio, los investigadores utilizaron tres conjuntos de datos: el más antiguo pertenece al Ejército de la Unión de Veteranos de la Guerra Civil (Uavcw) y recoge 83.900 mediciones de temperatura corporal de hombres de EE.UU. de 1862 a 1930; 5998 mediciones entre 1971 y 1975 son de la Encuesta Nacional de Examen de la Salud y la Nutrición I; 230.261 están contenidas en el Entorno de la Base de Datos Integrada de la Investigación Translacional de Stanford y se recogieron entre 2007 y 2017. Los datos sobre las mujeres estadounidenses también estaban disponibles en las fuentes segunda y tercera.

De acuerdo con las evaluaciones de los investigadores, la temperatura corporal promedio de la población ha disminuido en 0.03°C cada década, con el resultado de que desde 1862 hasta la actualidad ha aumentado de 37°C a 36.6°C. Y la tendencia a la baja no se detendría.

En apoyo de la idea de que se trata de una disminución real y no de errores sistemáticos de medición, Parsonnet y sus colegas señalan el hecho de que la disminución es evidente en cada uno de los tres conjuntos, que presumiblemente recogen datos homogéneos dentro de ellos. Por lo tanto, para los datos más recientes, desde la década de 1960 hasta el presente, la objeción de la tecnología inexacta también cae.

Al normalizar los datos según el año de nacimiento de las personas, el equipo afirma que las personas mayores tienen temperaturas más altas que las de los nacidos en las décadas siguientes, incluso cuando la medición se obtuvo en el mismo año, un hecho que descartaría definitivamente el error del instrumento.

A partir de esta última observación, entonces, los investigadores formularon una hipótesis de por qué la temperatura promedio del cuerpo ha disminuido con el tiempo. «La explicación más probable en mi opinión», comentó Parsonnet a New Scientist, «es que, microbiológicamente, somos muy diferentes de lo que éramos». Gracias a los avances de la ciencia médica (vacunas y antibióticos) y a la mejora del estilo de vida, nuestro sistema inmunológico sería menos activo y se producirían menos procesos inflamatorios en los tejidos.

Esta es -es bueno subrayarlo de nuevo- una teoría que podría ser objeto de varias críticas, sobre todo porque los autores admiten que no saben cómo se hicieron las mediciones (con qué instrumentos y si fueron orales o axilares). En resumen, necesitaríamos un poco más de confirmación, que podría venir si el análisis se extendiera fuera de los Estados Unidos.