¿El Coronavirus afecta a los niños? ¿Por qué hay tan pocos infectados?

La noticia de que un recién nacido en China fue diagnosticado con el coronavirus el 5 de febrero, apenas 30 horas después de su nacimiento, dio rápidamente la vuelta al mundo. Es el paciente más joven hasta la fecha en la epidemia que ya ha matado a más de 1.000 personas e infectado a más de 40.000 (principalmente en China, pero ha habido casos en más de 30 países). Sin embargo, hay muy pocos niños entre los pacientes infectados.

El estudio más reciente de la epidemia, publicado en el Journal of American Medican Association, se refiere a un análisis de los pacientes del Hospital Jinyintan de Wuhan, la ciudad del epicentro de la epidemia. Se descubrió que más de la mitad de las personas afectadas por el virus son adultos de entre 40 y 59 años de edad y que sólo el 10% de los pacientes son menores de 39 años.

«Los casos en niños han sido raros», escriben los investigadores. ¿Cuál podría ser la razón de esto?

Baja incidencia en niños: ¿son simplemente más resistentes al coronavirus?

Hay muchas teorías, pero los expertos en salud no tienen una respuesta definitiva de por qué se han confirmado pocos casos en niños. «Por razones que no están del todo claras, parece que los niños escapan a la infección o no tienen una infección grave», dijo Ian Jones, profesor de virología de la Universidad de Reading.

Esto podría significar que los niños están tomando una forma más leve de la enfermedad, que puede incluir pero no desarrollar síntomas y que, a su vez, no requiere una visita al médico ni la hospitalización o la notificación del caso.

Nathalie MacDermott, profesora de la Universidad de Londres, está de acuerdo. «Los niños mayores de 5 años y los adolescentes suelen tener un sistema inmunológico bastante preparado para combatir los virus», dice. «Pueden estar infectados, pero pueden tener una enfermedad mucho más leve o no tener síntomas de infección».

Hay un precedente de esta baja incidencia en los niños. En los recientes brotes de coronavirus como el Sars, que también se iniciaron en China y mataron a unas 800 personas (o el 10% de los 8.000 casos), la baja incidencia en los niños también fue notable.

En 2007, expertos de los Centros de Control de Enfermedades (CDC) de los Estados Unidos identificaron 135 casos pediátricos de Sars, pero afirmaron que «no se han notificado muertes de niños o adolescentes».

¿Las vacaciones escolares ayudaron a proteger a los niños del coronavirus?

McDermott cree que los niños pueden no haber estado expuestos como los adultos al virus. El brote comenzó durante el Año Nuevo Chino, durante el cual las escuelas estuvieron cerradas. Casi todas las provincias chinas han decidido mantenerlas cerradas y algunas permanecerán así hasta finales de febrero.

«Es más probable que los adultos actúen como cuidadores y protejan o separen a los niños si alguien se infecta en el hogar». El experto cree que la situación podría cambiar ya que «la enfermedad se propaga más y hay un mayor riesgo de exposición en la comunidad».
Sin embargo, la rápida propagación de la enfermedad hasta ahora no ha ido acompañada de un aumento de los casos pediátricos. Una vez más, la crisis de Sars sienta un precedente: los investigadores de los CDC que analizaron los casos de niños descubrieron que los niños menores de 12 años tenían menos probabilidades de necesitar tratamiento hospitalario.

¿Tiene el virus efectos más graves en los adultos que en los niños?

Aunque se ha confirmado que pocos niños están infectados, los expertos no creen que esto se deba a que no se enfermen. Una explicación más probable es que este brote está aumentando las afecciones que se sabe que producen efectos más graves en los adultos que en los niños, como la varicela. «Los niños son más propensos a tener algún tipo de inmunidad (al coronavirus)», dice Andre Freeman, un experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de Cardiff. «También podría ser que las autoridades no estén examinando a los niños que no tienen ningún síntoma o sólo síntomas leves», añade.

Christl Donnelly, experto en epidemiología estadística de la Universidad de Oxford y del Imperial College de Londres, está de acuerdo y cita pruebas del brote de Sars en Hong Kong. «La conclusión de nuestros colegas fue que en los niños pequeños el camino de la enfermedad era menos agresivo, por lo que estaban menos afectados.

Trastornos preexistentes

Los adultos con trastornos preexistentes ya están ejerciendo presión sobre su sistema inmunológico, por ejemplo, con diabetes o enfermedades cardíacas, y tienden a ser más vulnerables a este tipo de epidemia. «La neumonía (una de las consecuencias del coronavirus) tiende a afectar a quienes tienen un sistema inmunológico debilitado porque tienen mala salud o están al final de su vida», explica Ian Jones. «Esto sucede con la gripe y otras infecciones respiratorias».

¿Pero no sabes que los niños propagan virus?

Los niños son generalmente propensos a contraer y propagar infecciones virales y a menudo se les dice que son «súper propagadores», dice Ian Jones. «Transmiten enfermedades respiratorias con mucha facilidad, como sabe cualquiera que tenga hijos en una guardería», añade.

Así que podríamos esperar ver un gran número de niños en la lista de los infectados – y los muertos – con el nuevo coronavirus, pero eso no ha sucedido todavía.
Es posible que los niños tengan un sistema inmunológico más resistente y preparado para luchar contra el virus, o que la enfermedad en sí se manifieste de forma menos agresiva en los niños que en los adultos, por lo que los niños no son llevados al médico ni sometidos a ninguna prueba o registro.

Un panorama más claro podría surgir con más trabajo y una mayor comprensión de la epidemia actual. Pero también podría ser que los niños hayan sido aislados debido a las escuelas cerradas y a sus padres protectores.
En ese caso sabremos más una vez que los niños de toda China regresen a sus escuelas.

 

Fuente: Traducido de  – InfinityNews.it