Bienestar

Efecto nocebo: ¿se puede enfermar uno mismo?

Casi todo el mundo ha oído hablar del efecto placebo, que consiste en sentir los efectos beneficiosos de un medicamento inerte. Pero poca gente conoce su otra cara, el «efecto nocebo». En este caso, las personas que toman un fármaco, ya sea placebo o no, experimentan efectos negativos no deseados. Estos son los aspectos básicos del efecto nocebo y lo que podría hacerse para minimizar su impacto en los tratamientos y ensayos.

Todos los ensayos de medicamentos deben incluir un grupo de control. Las personas de este grupo reciben una sustancia inerte, también conocida como placebo, un medicamento «falso» que no contiene ingredientes activos. Si el ensayo es sobre una píldora específica, el grupo de control recibirá una píldora de aspecto idéntico pero que no contiene ningún principio activo. Si se está probando una vacuna, el grupo de control recibirá una inyección de placebo.

Sin embargo, se da el curioso fenómeno de que las personas que toman placebos a veces notan cambios acordes con sus expectativas. Por ejemplo, muchos notarán una mejora de sus síntomas, el llamado efecto placebo. Otros, sin embargo, notarán los efectos secundarios que pueden esperarse del medicamento que se está probando, y éstos pueden ser desagradables. Esto se conoce como efecto nocebo. El fenómeno de la aparición de síntomas adversos esperados sin una causa real fue identificado en 1961 por Walter P. Kennedy. El término deriva de la palabra latina «nocere», que significa «dañar», y se utilizó por primera vez para describir los efectos adversos causados por un placebo.

Un estudio definió el efecto nocebo como: resultados desagradables o indeseables desencadenados por el contexto del tratamiento, más allá de cualquier efecto farmacológico inherente al propio tratamiento. Así, el simple hecho de tomar una píldora o aplicarse una inyección puede provocar efectos secundarios, que no se deben al medicamento que contiene. Y esto puede ocurrirle a las personas que toman medicamentos recetados, no sólo en los ensayos.

Causas del efecto nocebo

Si el medicamento en sí no es responsable de los efectos secundarios, ¿por qué se producen? La necesidad de que los profesionales sanitarios obtengan el consentimiento informado puede ser parte de la razón del efecto nocebo. Las personas que se someten a un tratamiento médico deben dar su consentimiento informado para dicho tratamiento. Para obtener el consentimiento informado de un paciente o participante en un ensayo, los médicos deben explicar detalladamente los riesgos y beneficios del tratamiento, incluidos los posibles efectos secundarios. Un estudio ha sugerido que cuando se informa a los participantes en el ensayo de los efectos secundarios, es probable que los experimenten tanto si toman el fármaco activo como si no.

Entonces, ¿las expectativas negativas pueden producir resultados negativos? Esto puede ser así. Un estudio reciente sobre los ensayos de vacunación COVID-19 ilustra este punto. Los investigadores que analizaron los datos de 12 ensayos descubrieron que el 35% de las personas que recibieron inyecciones de placebo experimentaron efectos sistémicos, es decir, efectos percibidos en zonas del cuerpo distintas del lugar de tratamiento, como dolores de cabeza y fatiga, después de la primera dosis.

Esta cifra fue del 46% para los que recibieron la vacuna real. Por lo tanto, los autores de este estudio sugieren que alrededor del 76% de los eventos adversos reportados por las personas que recibieron la vacuna real fueron efectos nocebo. En otras palabras, no fueron causados por la vacuna sino por las expectativas de los participantes.

¿Causas físicas o mentales?

Estos síntomas experimentados son sin duda reales, por lo que si no se deben al tratamiento activo, ¿cuál podría ser la causa? Los expertos han atribuido el efecto nocebo a causas tanto psicológicas como neurobiológicas. Son muchos los factores que entran en juego. Por ejemplo, las experiencias negativas anteriores con el sistema sanitario y los tratamientos asociados. Si ha experimentado tensiones complejas relacionadas con la salud y un tratamiento difícil, puede esperar más dificultades con los tratamientos adicionales. Hemos evolucionado para anticipar los resultados y evitar los daños. Desde el punto de vista psicológico, las expectativas negativas pueden cumplirse. Si un paciente se entera de que un tratamiento puede causar somnolencia, y luego se siente somnoliento, culpará al tratamiento de la somnolencia.

Además, las personas que tienen expectativas negativas sobre los efectos secundarios pueden ser más conscientes de los síntomas y, por tanto, es más probable que los comuniquen. Y los estudios han demostrado que las personas con ansiedad y depresión también son más propensas a experimentar el efecto nocebo.

Condición y experiencias pasadas

Otra explicación puede estar en el condicionamiento. El color de las pastillas es un buen ejemplo. Un estudio de 1996 descubrió que las personas asocian los comprimidos rojos, amarillos o naranjas con efectos estimulantes y los azules o verdes con efectos sedantes. Los investigadores dieron pastillas azules, por lo demás idénticas, a un grupo y pastillas rosas al otro. El grupo que tomó los comprimidos azules informó de una mayor somnolencia.

Y los que habían experimentado reacciones adversas a los medicamentos en el pasado eran más propensos a notificarlas después de un nuevo tratamiento.

Parte del efecto nocebo que resulta de la neurobiología es la hiperalgesia nocebo, en la que la expectativa de dolor aumenta el dolor sentido. Cuando una persona anticipa el dolor, libera colecistoquinina que permite la transmisión del dolor. Si esta anticipación y ansiedad pueden reducirse, el dolor también se reducirá.

Las sensaciones pueden ser amplificadas por nuestro cerebro en bucles de retroalimentación desencadenados por el miedo, lo que lleva a la amplificación del dolor y otros síntomas. Esto no significa que el dolor no sea real, sino que el dolor indica principalmente miedo y no daño.

Efectos reales en los tratamientos

El verdadero riesgo del efecto nocebo es cuando afecta a los tratamientos o a los ensayos de medicamentos. Si una persona atribuye efectos secundarios negativos a un tratamiento eficaz, puede abandonar el tratamiento, perdiendo los beneficios junto con los efectos secundarios. La notificación excesiva de efectos secundarios en un ensayo de medicamentos puede significar que el medicamento no sea aprobado. Esto puede tener un impacto real en los resultados sanitarios.

El efecto nocebo también puede aumentar estos efectos secundarios reportados y conducir a resultados de salud negativos.

Algunos estudios han sugerido que reducir la información sobre los efectos secundarios puede reducir el efecto nocebo, pero esto plantea problemas éticos.

Cómo minimizar el efecto nocebo

Como el efecto nocebo puede tener un efecto negativo en los ensayos de medicamentos y alterar los resultados de salud de las personas que los toman, es importante reconocerlo y determinar cómo evaluarlo y corregirlo en el estudio. Las investigaciones han demostrado que estimular el efecto placebo puede reducir el efecto nocebo. Los estudios también sugieren que inducir un estado de ánimo positivo puede tener efectos similares.

Sorprendentemente, hacer que los medicamentos parezcan más caros aumenta el efecto nocebo. En un estudio, los participantes informaron de más efectos secundarios de una crema para la piel en un envase caro que de una crema idéntica en un tarro normal. Por lo tanto, un envase barato podría ser eficaz para evitar el efecto nocebo.

La confianza en las personas que defienden el tratamiento también es esencial. Si alguien de confianza, como su propio médico, le dice que una vacuna es segura y eficaz, es más probable que le crea que si un político le dice que se vacune.

Del mismo modo, si un clínico de confianza le aconseja sobre los efectos de un tratamiento, esto puede reducir el efecto nocebo. Cuanto más confíes en una persona, más confiarás en lo que dice.

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