Después de la vacuna: ¿cómo saber si eres inmune al covid?

En el futuro dispondremos de pruebas de inmunidad para saber cuándo administrar las vacunas de refuerzo. Mientras tanto, es fundamental no actuar como si fuera inmune al virus.

Una vez que recibamos la vacuna, ¿Cómo sabremos si somos inmunes al covid? Actualmente, la pregunta es, como mínimo, superflua. En primer lugar, porque para acabar con la pandemia hay que vacunar al mayor número de personas posible de todos modos, y centrarse en la amplia protección que ofrecen las vacunas: todas las aprobadas hasta ahora, incluso las de menor eficacia, ofrecen una protección casi total contra las formas graves y letales de la enfermedad. En segundo lugar, porque aunque seamos inmunes, no podemos permitirnos bajar la guardia hasta que la mayoría de las personas estén vacunadas.

Sin embargo, conocer el nivel de protección inmunitaria de cada persona podría ser útil en una fase posterior, para evaluar si es necesario hacer un refuerzo y cuándo, o para comprender si los vacunados también están protegidos contra las variantes del virus. ¿Qué se está haciendo en este frente?

Como se explica en New Scientist, algunas pruebas serológicas rápidas utilizadas para detectar infecciones naturales por coronavirus pueden resultar útiles para rastrear los anticuerpos producidos en respuesta a las vacunas tres semanas después de la primera inyección (el momento en que comienza a producirse una respuesta inmunitaria).

Las pruebas serológicas no son suficientes

La mayoría de estas pruebas buscan anticuerpos que respondan a la proteína Spike y, una vez encontrados, no pueden distinguir entre los anticuerpos debidos a la vacuna o los resultantes de una infección. Algunos, sin embargo, buscan anticuerpos que reconozcan la proteína de la nucleocápside viral, que no está contenida en las vacunas, y por lo tanto no registrarían la presencia de una respuesta inmunitaria resultante de la vacuna.

Además, las pruebas comerciales siguen teniendo un margen de incertidumbre, con un 10% de «falsos negativos» (no registran anticuerpos aunque estén ahí), y un 2% de «falsos positivos» (los encuentran, pero no están realmente ahí). Otro problema es que las pruebas serológicas rápidas se limitan a medir la presencia o ausencia de anticuerpos, pero no su cantidad, que disminuye con el tiempo. Por el momento, las únicas personas a las que se les ha hecho la prueba después de la vacunación, se registraron para la investigación y luego para entender, por ejemplo, cuánto dura la cobertura ofrecida por los preparados de Pfizer, Oxford-AstraZeneca y Moderna.

Investigaciones más exhaustivas

En el futuro, se necesitarán pruebas rápidas que revelen el nivel de anticuerpos en los vacunados y la protección que estas defensas ofrecen contra las variantes del coronavirus. Algunas empresas de biotecnología del Reino Unido y Alemania están trabajando en herramientas de diagnóstico que detectan no sólo los anticuerpos neutralizantes, sino también otros componentes clave del sistema inmunitario, como los linfocitos T, que se dirigen directamente a las células infectadas por el virus, y los linfocitos B de memoria encargados de producir anticuerpos dirigidos contra proteínas virales específicas. En la actualidad, estos otros actores inmunitarios no se identifican mediante pruebas de anticuerpos, pero en el futuro será crucial estudiarlos para entender cuándo intervenir con una vacuna de refuerzo.

Mientras tanto, ni siquiera los vacunados deberían comportarse como inmunes. Hasta que salgamos de la fase crítica de la pandemia, es prudente tratar a todos como susceptibles, si no a la enfermedad, al menos al contagio y la transmisión. De hecho, no sabemos hasta qué punto las vacunas reducen también la circulación asintomática del virus.

Máxima precaución

Precisamente por este motivo, el Ministerio de Sanidad de Italia ha indicado que incluso las personas vacunadas que hayan estado en contacto con una persona positiva deben ser aisladas durante diez días y realizar un frotis de control antes de volver a la vida «normal». De hecho, incluso los vacunados pueden ser positivos, como se ha observado en algunos trabajadores sanitarios ya inmunizados con covid pero completamente asintomáticos. No sabemos si una persona contagiada y vacunada podría transmitir el virus a su vez, pero no podemos correr ese riesgo.

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