Salud

Covid-19, variante delta: por qué los niños están protegidos de forma natural

La resistencia de los niños al virus y a sus formas graves se debe a una neutralización muy rápida del virus

Ya en los primeros meses de la pandemia, quedó muy claro que el riesgo de desarrollar formas graves de COVID-19 estaba estrechamente relacionado con la edad de los infectados. La diferencia de riesgo es simplemente enorme. Por ejemplo, un estudio descubrió que la tasa de mortalidad por infección era del 8,3% en personas de 80 años o más, mientras que la tasa era sólo del 0,001% en niños de 5 a 9 años. Es una diferencia de 10.000 veces.

Esta mayor resistencia no se debe a una ausencia de infección, sino a una neutralización muy rápida del virus que conduce a su eliminación. Por ejemplo, un estudio descubrió que los niños que vivían en el mismo hogar que sus padres infectados mostraban una respuesta inmunitaria similar a la de sus padres (anticuerpos específicos contra el coronavirus), y sin embargo daban negativo cuando se analizaba la presencia del virus mediante PCR.

Sistema inmunitario de la mucosa nasal de los niños

La única explicación posible es que, efectivamente, el virus puede transmitirse a los niños, pero éstos suelen eliminarlo muy rápidamente y no desarrollan síntomas importantes de la enfermedad. Un estudio reciente sugiere que esta rápida neutralización del coronavirus por parte de los niños se debe al sistema inmunitario innato presente en la mucosa nasal, principal punto de entrada del virus. Utilizando la técnica de secuenciación de ARN unicelular, que permite elaborar un inventario exhaustivo de los genes que están activos en un tipo específico de célula, los investigadores compararon la expresión de estos genes en células tomadas de la nariz de niños y adultos infectados o no por el coronavirus. Este enfoque reveló enormes diferencias en la composición inmunológica de la mucosa nasal entre niños y adultos.

Mientras que las células inmunitarias están ausentes en la mucosa de los adultos no infectados, la mucosa de la nariz de los niños contiene grandes cantidades de todas las células inmunitarias responsables de la respuesta innata, en particular los neutrófilos. En otras palabras, incluso sin haber estado expuesta al virus, la mucosa nasal de los niños ya está en pie de guerra y preparada para enfrentarse a agentes extraños. Una consecuencia de esta movilización inmunitaria es que la mucosa nasal de los niños puede producir rápidamente varias proteínas antivirales, entre ellas los interferones.

Estas moléculas parecen ser extremadamente importantes en la neutralización del coronavirus, ya que una alta proporción de casos graves de COVID-19 están directamente relacionados con la presencia de defectos genéticos que comprometen esta respuesta. La producción inmediata de interferones, posibilitada por la presencia de inmunidad preactivada en la mucosa nasal de los niños, podría explicar, por tanto, por qué los pequeños son más capaces de controlar la infección desde el principio y, a su vez, tienen menos probabilidades de desarrollar complicaciones de la enfermedad.

La variante Delta no es más peligrosa para los niños

En la actualidad, no hay pruebas de que esta respuesta inmunitaria preactivada sea menos eficaz contra la variante delta, la principal forma del coronavirus que circula actualmente. Esta variante es mucho más contagiosa que la cepa original, pero los datos del Reino Unido (donde esta variante ha estado circulando durante varios meses) no parecen mostrar un aumento de las tasas de mortalidad asociadas a esta variante en los niños. Con pocas excepciones, siguen siendo los adultos los principales objetivos del virus y los más propensos a verse gravemente afectados por la enfermedad.

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Elena Ramos

Locutor - Redactor fashion Colombia Asistente de la estructura profesional de los servicios informativos.

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